América Latina, donde alrededor de un cinco por ciento de la región aún carece de electricidad, ofrece amplias oportunidades en cuanto a soluciones solares off-grid para los hogares.

Por Adam Critchley

(Image credits: European Commission -  EURO-SOLAR Regional Cooperation Programme; UNDP Honduras)


Highlights

●        Zonas de América Latina donde se necesitan innovaciones de energía off-grid

●        Ejemplo empresarial y rentabilidad de la inversión para hogares rurales

●        Mejores condiciones de vida y de seguridad para las comunidades

●        Dar el siguiente paso en la financiación del sector off-grid

●        Innovación en el sector: oportunidades y riesgos


Zonas que necesitan soluciones de energía off-grid

Alrededor de 1.300 millones de personas en todo el mundo aún carecen de electricidad. En América Latina esta cifra es entre 35 y 40 millones, o lo que es lo mismo, un 5 % de la población, lo que la convierte en un mercado atractivo para las empresas que ofrecen soluciones de energía solar off-grid.

Hay tres zonas principales de la región que permanecen, en gran medida, aisladas de la red. En primer lugar, partes importantes del norte de Centroamérica, como Guatemala, El Salvador, Honduras y Nicaragua, y algunas del sur de México están desconectadas de la red. Luego está la región andina, que comprende partes de Perú, Bolivia, Colombia y Ecuador, y, por último, el Caribe. Haití, en particular, es uno de los países menos electrificados del mundo, con menos del 50 por ciento de la población conectada a la red, según Miguel Sagastume, gerente de desarrollo empresarial en América Latina y el Caribe de Greenlight Planet.

"Vemos muchas oportunidades en América Latina, porque incluso los mercados que sí tienen electricidad siguen siendo muy inestables, con escasez de energía".

La compañía de Miguel proporciona iluminación y cargadores de teléfonos alimentados por energía solar para los hogares que no están conectados a la red.

"Vemos muchas oportunidades en América Latina, porque incluso los mercados que sí tienen electricidad siguen siendo muy inestables, con escasez de energía", le comenta a Solarplaza.


Image: European Commission

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Ejemplo empresarial

En los países en los que opera, la compañía trabaja con socios comerciales, emprendedores sociales y consultores, dice, a los que venden sus productos, ya que ellos están en contacto con el consumidor final.

En algunos países, la empresa trata directamente con los pueblos, con su propio personal de ventas sobre el terreno, pero solo en los mercados de mayor densidad, como la India.

"Tener un sistema de este tipo en América Latina sería demasiado caro, y la compañía aún tiene que establecer esa presencia. Al haber estado en la región durante un año solamente, todavía está en el proceso de crear conexiones", dice.

Las zonas de América Latina que no están conectadas a la red, ya se están beneficiando de los proyectos puestos en marcha en los últimos años para llevar la electricidad a comunidades remotas.

En México, la firma local Enlight puso en marcha un programa en 2016 para electrificar comunidades rurales a través del acceso a la financiación de los paneles solares en colaboración con Iluméxico, una organización sin ánimo de lucro dirigida por estudiantes de ingeniería. Iluméxico ya había lanzado, junto con la Asociación Nacional de Energía Solar (ANES), una iniciativa de escuelas solares en 2014, instalando matrices en la región del sureste del país.

La primera escuela del país alimentada al 100 % con energía solar se abrió en el estado de Chiapas ese mismo año.

"Cuando proporcionamos lámparas, la rentabilidad de la inversión para estas personas es increíble, y el ahorro se traduce en comida o educación, o en inversiones en sus proyectos agrícolas".

Sagastume comenta que Greenlight Planet aún no ha establecido relaciones con las autoridades locales, y sus socios suelen ser organizaciones no gubernamentales o empresas privadas. Sin embargo, en algunos países están comenzando a ponerse en contacto con los gobiernos locales y municipales.

"Actualmente estamos centrados en América Central y la región andina".

Los beneficios que aportan estos sistemas se traducen en un cambio de vida, lo que permite que el tiempo de estudio de los niños incremente en un 75 por ciento, a la vez que mejoran la salud, en particular de las mujeres.

"Una sola lámpara puede tener impacto muy claro. Una persona sin electricidad en una comunidad rural gastará $15 al mes en velas. Además, la mayoría de estas personas tienen teléfonos móviles, en los que gastarán otros $10 al mes. El impacto para su bolsillo es enorme, así que cuando proporcionamos las lámparas, la rentabilidad de la inversión para estas personas es increíble, y el ahorro se traduce en comida o educación, o en inversiones en sus proyectos agrícolas", dice Sagastume.


Impacto en las condiciones de vida y en la seguridad

"Una de las mayores causas de muerte entre las mujeres de las comunidades rurales, junto con accidentes y quemaduras, son los problemas respiratorios causados por las velas de queroseno. Por lo tanto, las lámparas solares crean un entorno más seguro y evitan las emisiones de CO2".

"La electrificación off-grid sigue siendo un sector relativamente nuevo, que ha surgido en los últimos cinco años y que ahora tiene ventas e inversiones importantes."

Image: UNDP Honduras

Image: UNDP Honduras

Además, las soluciones solares son portátiles, lo que permite a las personas, como los trabajadores migrantes, llevarlos con ellos.

Según Laura Sundblad, asesora de programas para facilitar el acceso a la financiación de GOGLA (Global Off-Grid Lighting Association), "la electrificación off-grid sigue siendo un sector relativamente nuevo, que ha surgido en los últimos cinco años y que ahora tiene ventas e inversiones importantes". GOGLA, como órgano representante de la industria, que reúne 85 miembros, apoya a las empresas del sector off-grid en temas relacionados con políticas, tecnología y financiación.


Financiación: el siguiente paso

GOGLA también trabaja con los donantes e inversores para informarles sobre el sector y explicarles qué tipo de financiación necesita la gente.

"El sector ha atraído una gran cantidad de inversión de capital y deuda, con un aumento del tamaño y el número de las operaciones y con la captación de inversores especializados en energía off-grid, como Sunfunder y Energy Access Ventures".

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"El siguiente paso es ir más allá de los gestores de fondos especializados para adquirir inversiones a gran escala".

"El siguiente paso es ir más allá de los gestores de fondos especializados para adquirir inversiones a gran escala, que es más difícil. Ahora estamos colaborando con bancos locales, por ejemplo en Kenia, y es crucial que involucremos a más instituciones financieras locales, ya que necesitamos obtener financiación en la divisa local” afirma.

"Nuestros miembros son, en su mayoría, pequeñas y medianas empresas que están buscando financiación para diferentes partes de su cadena de valor, ya sea para su inventario o sus clientes, por lo que se requieren diferentes tipos de inversiones."

Sundblad dice que los dos mercados principales en los que se centra GOGLA son África Oriental y la India, aunque África Central y Occidental se están volviendo cada vez más importantes.

"En el Sudeste Asiático todavía hay mercados off-grid, mientras que en América Latina no ha habido un enfoque tan tradicional. No obstante, una gran cantidad de nuestros miembros fabricantes ya venden productos en ese mercado, y hay una serie de empresas que trabajan allí, de las que unas 15 están presentes en Centroamérica".

"Hay diferentes maneras de llegar a las comunidades aisladas de la red, ya sea con una extensión de la red, una minigrid o un dispositivo independiente, pero depende de dónde estén esas personas y de qué tipo de infraestructura esté instalada, por lo que no hay una solución única para todos", explica.

Las soluciones off-grid son una bendición cuando la extensión de la red puede tardar varios años, lo que es mucho tiempo en la vida de un niño, y tienen un impacto duradero en la educación y el desarrollo infantil. Estas soluciones también se pueden implementar en los asentamientos informales alrededor de las áreas urbanas y en situaciones de emergencia humanitaria, como socorro en caso de desastre y en los campos de refugiados, comenta.


Image: European Commission

Image: European Commission

Innovación: necesidad y riesgos

El crecimiento del sector también está fomentando la innovación, dada la necesidad de las empresas de crear y adaptar los sistemas a las condiciones locales.

"Hay un gran elemento humano en el sector, y la personalización entra en juego si nos fijamos en la siguiente fase de sistemas de energía solar que pueden alimentar diferentes tipos de aparatos. Han tenido lugar varias revoluciones, como el desarrollo de la iluminación LED y los rápidos avances en la eficiencia de los diferentes dispositivos, como los televisores que solo requieren un panel de ocho vatios para funcionar", dice Sundblad.

Las necesidades eléctricas de los clientes también varían mucho dependiendo de la región en la que viven.

Las familias del Sudeste Asiático desearán alimentar un ventilador, pero eso no es una prioridad en África Oriental, por ejemplo, donde es más probable que la gente quiera un televisor, una radio o una nevera, explica.

"Tener socios locales fuertes es esencial para recoger el conocimiento del mercado local".

“Además de la tecnología, la innovación también está en el nivel del modelo de negocio y el plan de financiación, según la forma en la que los clientes pueden pagar el servicio. Esto, a su vez, puede depender del lugar donde la gente se encuentra, el tipo de ingresos que tienen y si están acostumbrados a usar el dinero móvil o utilizar un banco o una caja de ahorros".

Innovar con las tres cosas a la vez, sin embargo, puede ser arriesgado, añade.

"Tener socios locales fuertes es esencial para recoger el conocimiento del mercado local. La creación de empleo es una parte importante, ya que es necesario asegurarse de que hay suficiente personal capacitado y capaz de servir a los clientes. Para muchos de ellos, esta es la primera vez que compran un producto solar, por lo que es necesario tener personal para explicar cómo repararlo y mantener una relación a largo plazo con el cliente. Si no, se corre el riesgo de perder el cliente".


Adquiera más información acerca de los desarrollos de energía solar off-grid en la región de América Latina durante las sesiones dedicadas al off-grid en nuestra conferencia Unlocking Solar Capital LATAM (15-16 de junio de 2017 en Miami, EE. UU.). En este evento, más de 200 ejecutivos se relacionarán y participarán en debates en profundidad para resolver los déficits de financiación de la energía solar en Latinoamérica y conseguir que los proyectos se realicen.